«Ціна щастя - життя».

Кожна романтично настроєна дівчина очікує зустріти принца. Якщо не на білому коні і в блискучих обладунках, так на шестисотому мерсі і в костюмчику від кутюр - час іде, вимоги до принцам змінюються. Маша теж мріяла про свого принца, тільки він їй чомусь представлявся капітаном корабля в білосніжному кітелі: ставний, мужній, з обвітреним морськими вітрами обличчям і сильними трудовими руками моряка. Не-моряки і не-капітани були їй просто нецікаві. Поруч з педінституті, де вона вчилася на викладача молодших класів, знаходилося військово-морське училище. Курсанти снували мимо інституту, будячи уяву Маші: хто з них стане її капітаном? Потім почалася війна. І всі хлопці-курсанти пішли на фронт і її капітан теж разом з ними. Маша не довго думала, перш ніж подати заяву з проханням йти медсестрою. Пройшовши тижневі курси підготовки, вона опинилася в самому епіцентрі війни. Роки війни. Скільки про них вже написано і сказано ... Маша ціпеніла від жаху і глохла від гуркоту розриваються снарядів і свистячих куль. І тільки якесь тупе, але від цього не менш прекрасне і благородне почуття боргу змушувало її повзати під ворожим вогнем, перетягуючи поранених в укриття. Поранення. Рано чи пізно це повинно було трапитися. Машу разом з її підопічними бійцями переправляють в тил. У госпіталь. Після одужання до самого кінця війни Маша так і пропрацювала в госпіталі медсестрою. Коли закінчився цей чотирирічний кошмар, молода жінка повернулася в рідне місто, Ялту. Стала працювати спочатку у вечірній школі, навчати робочу молодь, а потім, через 10 років, Марія Львівна, як її називали учні, стала викладати дітям. Протягом усіх цих років, таких важких і тривожних, наполовину голодних, єдиним її розрадою було море. Вона виходила на набережну, сідала на лавку і дивилася в далечінь. Так уже повелося, що не заладилося в особистому житті з самого початку. Примарний капітан ревниво охороняв честь і вірність своїй коханій і не давав нікому підійти до неї. Як тільки на горизонті з'являвся потенційний кавалер, він шепотів їй на вухо: «Ти тільки подивися на нього - штани не відпрасовані, туфлі в позавчорашній бруду ... А говорить як: два слова зв'язати не може, і те - все про себе і про себе ... Та й до чарки аж надто не байдужий ... ». У школі було добре. Учні її дуже любили. Навіть закінчивши школу відвідували її будинку. При цьому завжди, як приходили, дарували їй макети кораблів, і не тільки з яскраво-червоними вітрилами. Марія Львівна знала, що за очі учні називають її Ассоль. Але не ображалася, навпаки, це добре прізвисько підпитувало її дівочі мрії. Тільки ось Ассоль дочекалася свого капітана Грея, будучи ще зовсім молоденькою і прекрасною, а Марія Львівна вже через рік на пенсію піде. На обличчі сітка зморшок, сплетена з прожитих років, за плечима ціле життя, а в душі ... В душі вона все та ж романтична і мрійлива Машенька, що з таємним захопленням задивлялася на курсантів і червоніла від їх ненавмисних ковзних поглядів. На пенсію Марію Львівну проводжали з почестями, з повагою і жалем - хороша людина, гідний педагог, заслужений вчитель України йде з колективу. Таку людину не зможе замінити, мабуть, ніхто. Всі говорили красиві і добрі слова, плакали, обіймали Марію Львівну, дарували квіти та подарунки, було приємно й сумно. Школа з її радощами і бідами, з її буднями і святами стала величезною частиною її життя. Що чекало її попереду? Тиха однокімнатна квартирка, заставлена ??макетами кораблів, книжечка «Червоні вітрила» на столі так самотні прогулянки по набережній.


Після урочистих проводів Марія Львівна пішла додому, а по дорозі завернула до моря. Тримаючи в руці оберемок подарованих квітів і сумку з подарунками, вона повільно підійшла до «своєї» лавочці і важко опустилася на неї. Тільки зараз вона усвідомила, що стала нікому не потрібною, і ці думки старили її буквально посекундно. Механічно вона обривала пелюстки з букетів і кидала їх на землю, а з очей текли зрадницькі сльози. І раптом вона почула низький чоловічий голос:
- обсипала додолу пелюстки
Від нещастя або від туги.
Обсипалася і чекала когось,
А у двірника була робота ...
- Чиї? - Механічно запитала Марія Львівна, маючи на увазі вірші.
- Експромт, - відповів голос, - ви ось тут пелюстки обсипається і нас заодно без роботи не залишаєте. Марія Львівна підняла очі і побачила перед собою двірника з мітлою, який дивився на неї трохи строго і погладжував рукою свої шикарні вуса.
- Вибачте, я ненавмисно, - зніяковіла вчителька.
- Та нічого, смітите, мені навіть подобається . Я побачив вас здалеку й подумав - чи не здається мені це: прекрасна жінка, вся усипана квітами сидить одна, дивиться на море і плаче ... Так відбулося їхнє знайомство. Марії Львівні здавалося, що так не буває. Вона вже занадто стара, щоб закохуватися. Але це сталося. Кожен день вона чепурилася, ретельно вкладала свої сиві, але все ще густі і блискуче волосся у високу зачіску, капала духи на зап'ясті і летіла на набережну. Перше в її житті почуття, таке сильне і прекрасне наповнило її по самі вінця, немов вершковий крем. А там, на її лавці, вже сидів, попихкуючи люлькою, двірник. На лавочці лежали квіти, а біля дерева стояла мітла. І кожного разу Матвій Тимофійович починав своє вітання у віршах і кілька помпезно підносив букет своєї прекрасної дами. Вони бродили по парку до самої темряви, розмовляли, читали вірші, сміялися і молодів на очах. Матвій Тимофійович зізнався, що теж на пенсії, а двірником пішов підробляти, щоб не нудно вдома сидіти було. Діти вже повиростали й роз'їхалися хто куди, а дружину поховав ще шість років тому. Романтичні прогулянки тривали два місяці, а потім ... В один прекрасний серпневий вечір Матвій Тимофійович, стоячи на одному коліні, як середньовічний лицар, урочисто запропонував Марії Львівні свою руку і серце. Справжній сюрприз чекав шістдесятирічну Ассоль в день реєстрації шлюбу. Коли вона вийшла з дому в прекрасному рожевій сукні з гілочкою жасмину в сріблястих волоссі, вона побачила, що біля під'їзду її чекає біла волга, а її наречений ... Її дорогий двірник Матвій Тимофійович виявився ... адміралом у відставці. У день весілля він був при повному параді: у білому кітелі і з орденами на грудях. Звичайно, навіть якщо б він все життя пропрацював двірником, це нічого б не змінило у їхніх стосунках. Але прокинулася в Марії Львівні Машенька не думала про це: вона була безмежно, нескінченно щаслива і прошепотіла Матвію Тимофійовичу:
- А знаєте, мій капітан, мрії мають дивну властивість збуватися! «Я не знаю, - пише Марія Львівна у своєму листі, - скільки нам отмеряно в цьому житті щастя, але я не проміняю своє життя ні на яку іншу. Я розумію, що стати такою щасливою можна тільки дізнавшись ціну справжнього щастя. А ціна йому - життя ».