Кріпосна актриса.

Як це було
І Паша бігала з іншими хлопцями подивитися на фонтани, на дворових, одягнених в красиві костюми, послухати оркестр, яким диригував Микола Петрович Шереметьєв. Саме він влаштовував ці пишні театральні вистави і брав безпосередню участь в постановках.
У вісім років Параску взяли в будинок до Шереметєвим. Микола Петрович доручив виховання Ковальової далекої родички, збіднілої княгині-нахлібниці Марфі Михайлівні Довгорукої.
Тендітна і сором'язлива дівчинка відрізнялася старанністю і мала хороші вокальні дані. Вона вчила французьку та італійську мови, брала уроки танців. Нотну грамоту їй викладав кріпак композитор і перший тенор Степан Дегтярьов, азам драматичного мистецтва навчала відома співачка Медокс Синявська, співу навчав італійський педагог Рутина, грі на гітарі, клавесині і арфі - модний тоді Кордону.
Успішний дебют
У червні 1779 Парасковія Ковальова успішно дебютувала в ролі служниці в комічній опері Гретрі «Випробування дружби». А коли 12-річна актриса виконала головну партію Белінди в опері Саккіна «Колонія, або Нове селище», на афіші з'явилося прізвище Жемчугова. Свого часу граф вирішив замінити «мужицькі» прізвища кріпаків актрис на більш звучні. Вже були і Тетяна Шликова-Гранатова, і Алмазова, і Яхонтова, і Буянова-Ізумрудова (Ганна була фавориткою Миколи Петровича), але тільки Парасковія мала чудовий голос, який переливався, наче джерельна вода. Завдяки ролі Белінди Ковальова-Жемчугова стала першою актрисою театру. Почувши її спів, Шереметєв не міг не закохатися в Параску.
У 1787 р. Жемчугова перебувала на піку слави, і Шереметєв вирішив побудувати до приїзду імператриці в Каськів Великий театр.
Парасковія Іванівна співала Еліану в опері «Самнітскіе шлюби» , зал аплодував актрисі. Катерина II, яка була присутня на прем'єрі, на знак захоплення дивовижним голосом Жемчугової через кілька днів надіслала примі діамантовий перстень. Протягом 12 років актриса грала Еліану - небувалий випадок в історії кріпосного театру! Незабаром помер Петро Борисович Шереметєв. Смерть батька Микола Петрович переживав важко і ... запив. Параша, не в силах бачити, як себе губить граф, стала піклуватися про нього. Вона підкорила Миколи Петровича не тільки своєю добротою і чуйністю, але і діловитістю.
Парасковія Іванівна вирішують усі негаразди, пов'язані з театром, і поступово стала там повноправною господинею.


Микола Петрович обожнював її, і Ізумрудова була забута назавжди.
«Російський Версаль»
Але Парасці ставало все важче жити в атмосфері недоброзичливості і заздрості. І тоді її осяяла ідея - перебратися в Останкіно. Цей маєток їх стараннями буде перетворено на центр мистецтв, в «російський Версаль». Звичайно, в першу чергу був побудований театр. Саме в ньому потім пройшли перші проби театральної машинерії в Росії.
У 1796 році померла Катерина II. На престол зійшов її син Павло I, до якого був близький Шереметьєв.
У справах государевої служби йому належало знаходитися в Петербурзі. Сім'я вирішила переїхати в північну столицю, де оселилася в Фонтанному будинку - петербурзькому маєтку Миколи Петровича. Сирий клімат несприятливо позначився на здоров'ї актриси. У Параски Іванівни загострився туберкульоз, що мучило її з дитинства.
Крім того, Параша страждала від того, що живе з графом Невінчана, у гріху. У 1798 році Шереметєв дав їй вільну, а три роки потому, знехтувавши умовності (представники вищої знаті зазвичай не одружилися з кріпаками, хоч і колишніми), обвінчався з Жемчугової в храмі Симеона Стовпника в Москві. Для цього довелося «скласти» якийсь документ, відповідно до якого його майбутня дружина іменується Параскевою Ковалевської і належить до старовинного польського роду.
Кріпосний художник Шереметєвих Микола Аргунов створив кілька портретів актриси. Кращий з них написаний за два тижні до пологів Параски. У лютому 1803 графиня народила сина, названого Дмитром на честь святителя Ростовського. А через двадцять днів померла. Вона похована в Олександро-Невській Лаврі, там же покоїться прах Миколи Петровича Шереметєва, який пережив Парасковію Іванівну рівно на шість років. На згадку про цю дивовижну жінку та за її заповітом граф побудував будинок для прийому на Сухаревки (нині Інститут швидкої допомоги ім. Скліфосовського) - для хворих, бідних, убогих.
Подейкували, що актриса сама закликала свою смерть. Одного разу ввечері Парасковія зустріла стару віщунку. І та мовила: «Сьогодні ти отримала дві п'єси, в обох граєш покійниць. А де дві покійниці на сцені, бути третьою наяву ». Жемчугова тоді репетирувала ролі Офелії і Клеопатри, але глядач так і не побачив великі п'єси з участю великої актриси.