Програш.

Літнє сонце палаючим рубіном опускалося на зелені схили пагорба.
Лілові вії тіней, млосно зітхаючи, обіцяли прохолоду і спокій.
У заплутаних лабіринтах парку шуміли фонтани, шелестіли трави.
Вітер розносив ароматне дихання квітів .

Наслідний принц при недоумкуватим батька вів вільний спосіб життя. Він дозволяв собі навіженства і викликає розкіш.
Поки король робив вигляд, що він править країною і піклується про благо народу, принц не вважав за потрібне приховувати своє презирство до підданих.
Однак, це не заважало йому бути гостинним .
Його будинок завжди був відкритий, і гості в ньому не переводилися. Особливо багато людей збиралося по вечорах. Принц був гравцем. Щасливим гравцем. Він ніколи не програвав, він просто не вмів цього робити.
І в цей вечір його будинок теж був переповнений.
Навколо зелених столів неістовал пристрасті, перепліталися радість і ненависть. За сукну розтікалося золото, і шурхотіли асигнації, переходячи з рук в руки.
Манірні слуги нечутно ковзали по залу, запалюючи світильники, поправляючи портьєри, розносячи напої.
Принц завжди сідав за один і той же стіл. За його плечем незмінно стояла удача. Коло шанувальників, заздрісників і роззяв збирався навколо.
Вигуки захоплення і стогони відчаю пестили слух гравців, і вони не поміняли б ці звуки ні на одну з чарівних мелодій скрипки або віолончелі.
Ніхто не помітив , коли саме в кімнаті з'явилася жінка ... Висока і струнка з зеленими очима сфінкса. Насмішка, таємниця, сум, що відбивалося в її погляді? Цього не дано було зрозуміти нікому. Переливаючись, зітхали її густе волосся кольору ... непередаваного на словах. Нитками такого ж відтінку буває вишитий палаючий захід сонця середини літа.
Жінку звали Рувоні ель Марі.
На одному із зелених пагорбів далеко за містом, де сонце щовечора падає за обрій, у неї був замок. Старий замок-фортеця, що дістався їй від її могутніх предків.
Але Рувоні ель Марі майже ніколи не жила в ньому. Вона приїжджала в країну раз на рік або два роки і оселялася в готелі.
І в один прекрасний вечір зникала так само несподівано, як з'являлася.
Ніхто в місті не знав, скільки їй років. На вигляд їй було не більше тридцяти, але старі стверджували, що двадцять років тому вона виглядала точно так само.
... Рувоні ель Марі стояла, притулившись спиною до темної важкої портьєрі, але всякому, хто кидав на неї погляд здавалося, що ніяка це не портьєра, а казково-прекрасний гобелен з витканою на ньому Богинею Сонця.
Не тільки очі, волосся, шкіра, але і весь вигляд ель Марі випромінював теплий золоте світло.
На губах ель Марі лежала ледь помітна усмішка. Її очі були спрямовані до столу, за яким сидів наслідний принц.
Вона дивилася ні на зелене сукно, ні на що піднімаються стовпчики золота, ні на гори програних коштовностей, ні, вона дивилася на принца. Дивилася якось дивно, точно була голодна ...
Крапля за краплею стікали по стеблах свічок перлинні краплі воску, бродили і перетиналися снопи світла. Ель Марі не відводила погляду.
Голоси ставали глухіше. Яскравий блиск азарту в очах гравців поступово запорошився втомою безсонної ночі.
Настав хвилинне затишшя. Принц розсипав карти, подивився з посмішкою на глянцеві особи дам і королів, а потім перевів погляд з осіб намальованих на осіб живі.
Він зібрався оголосити своїм гостям, що гра закінчена, але не встиг. Ель Марі випередила його. Несподівано швидко вона наблизилася до столу і поклала руку на зелене сукно.
- Ваше Високість, - сказала вона, - я рідкісний гість у вашому будинку, чи не погодитеся ви схрестити свою удачу з моєї? ..
- Що? - Спитав здивований принц.
- Я пропоную вам гру, якщо, звичайно, ви не боїтеся програти мені.
Принц розреготався. Усім було відомо, що ель Марі не любить азартних ігор. Ніхто ніколи не бачив її з картами в руках.
- Ви хочете грати зі мною? - Спитав принц, не втримавшись від глузливого тону.
Ель Марі мовчки кивнула. І коли принц назвав дику ставку, знизала плечима і сіла за стіл. Випещені руки принца стасовалі карти.
- Ваше Високість, одне уточнення, - промовила Рувоні ель Марі, - якщо виграєте ви, то отримаєте весь мій замок разом з полями, лісами, ріллею, але якщо виграю я, то ви виконаєте одне моє бажання ... - загадкова усмішка промайнула на обличчі ель Марі.
- Все, що вам завгодно, - поблажливо відповів принц. - Даю слово принца.
- Ви маєте хоча б найменше уявлення про гру? - Не втримався він від глузування.
- Не турбуйтеся за мене, Ваша Високість.
Знеможені нервовим чуванням безсонної ночі і жахливими програшами, гості ожили. Вони засперечалися між собою, зашуміли, як перекинутий вихором вулик.
Була пропозиція укласти парі, але ніхто не хотів ставити на аль Марі.
Ясно, як божий день, що вона програє свій замок. І про що тільки думає ця жінка?!.
Гра почалася. Особа ель Марі виражало спокій, а принц не приховував свого тріумфу. Він кидав на ель Марі один погляд глузливий іншого.
Але чим довше тривав бій, тим тягостнее ставало мовчання.
І, нарешті, принц виголосив, - ні! Цього не може бути, - його голос звучав відчужено. Він не вірив своїм очам. Він був вражений і здивований одночасно.
Спадкоємець престолу підняв блискучі очі на ель Марі, - це якесь омана, - промовив він, - гра триває.
- Ні, - сказала ель Марі, - мені потрібно виконання тільки одного бажання і я його виграла. Прийшов час розплатитися, Ваша Високість.
- Гра не закінчена! - В голосі принца прозвучали сталеві нотки загрози.
- Дурниці! - Холодно парирувала ель Марі.
- Ви забули з ким говорите! І де знаходитеся! - Підвищив голос принц.
- Анітрохи. Я не люблю довгих розмов, тим більше лайок, Ваша Високість, ви програли. Прошу розплатитися. Або ваше слово нічого не значить? - Запитала вона з насмішкою.
Принц обвів поглядом присутніх і підняв підборіддя.
"Прокляття! Чорт мене смикнув давати слово принца", - подумав він.
- Ну, добре, він поглянув на ель Марі, - скільки ви хочете? - Він вказав недбалим жестом на величезну купу золота і діамантів, - сподіваюся, цього вистачить?
Марі загадково посміхнулася, і похитала головою:
- Мені не потрібне ваше золото.
- Чого ж ви хочете ? - Принц ні на жарт занепокоївся про своєму замку.
- Одну вашу ніч, Ваша Величносте, - спокійно сказала ель Марі.
- Що?! - Принц не повірив своїм вухам.
- Я хочу вас, Ваша Високість. На одну ніч, не більше, - чітко і голосно промовила рування ель Марі.
У залі запанувала бездиханна тиша. Ніхто не смів поворухнутися.
Жах пройняв повітря і заглянув у всі дзеркала.
Бліде обличчя принца спотворила лють. - Як ви смієте! - Прошипів він.
- Я захотіла вас відразу, як побачила, - посміхнулася ель Марі, - я обмірковувала способи, яким чином роздобути вас. І, от, везіння! - Ваше пристрасть до гри. Я вирішила, що не варто упускати настільки приголомшливу можливість, - її погляд безцеремонно ковзав по фігурі принца, - едемте! - Вона кивнула на вихід.
Рувоні аль Марі говорила настільки блюзнірські речі у присутності його підданих, так спокійно, як само собою зрозуміле. Принц відчув, що в грудях його стало холодно. Він коротко розсміявся, і сміх його іскрився від скаженого гніву. Рука принца лягла на ефес шпаги.
- Не робіть дурниць, - спокійно застерегла його ель Марі, - я передбачила вашу неврівноваженість. - Марі тримала в руці пістолет, і його чорний зіницю дивився в перенісся принца.
- Ви наважитесь вбити мене? - Запитав він здивовано, не вірячи в те, що відбувається.



- Без сумніву, - відповіла ель Марі, - не думаєте ж, ви, Ваша Високість, що я віддам перевагу бути убитої вами? - Марі щиро розсміялася, - покладіть шпагу, принц, і ближче до справи, - усмішка не покидала її губ.
Принц ривком витягнув шпагу і кинув її на зелене сукно. У пориві люті він не помітив, що пальці його торкнулися гострого краю зброї. Виступили краплі крові закапали на сліпучо-білий килим, застеляв підлогу.
- Дивно, - тихо промовила ель Марі, - притисніть до рани хустку.
- Що дивно? - Мимоволі запитав спадкоємець престолу.
- Нещодавно, - все так само тихо відповіла Марі, - я провела ніч з юним рибалкою на узбережжі. Він зачепив руку ножем, коли чистив спійману рибу, і з його руки теж текла кров така ж тепла і червона, як ваша, Ваша Високість ...
Принц зціпив зуби.
- Тільки в рибалки був ласкавий характер, і він не розчарував моїх очікувань ... - додала ель Марі, - а тепер, - вона подивилася в сталеві очі принца, - скажіть-но вашим слугам і підданим, щоб вони залишалися на місці до наступного ранку. Ну, наказує! - Голос ель Марі пролунав владний.
- Усім залишатися на місці до наступного ранку, - кинув принц, і не оглядаючись, попрямував до виходу.
... Вона привезла його в готель ...
- Будьте, як удома, Ваше Високість, - сказала ель Марі.
Принц посміхнувся.
Кімната була драпіровані ніжно-зеленим оксамитом з химерним вкрапленням дзеркал. На підлозі зелений килим більш насиченого кольору. Тихо цокали бронзові годинники. При найменшому коливанні повітря ніжно дзвеніли срібні ланцюги люстри. Змішувалися і виблискували вогні канделябрів.
Погляд принца впав на ліжко з темного дерева з чарівної інкрустацією з річкових перлів. Здавалося, що ніч окропила росою деревне покрив очікування.
- Зрештою, чому я повинен засмучуватися з цього приводу, - подумав принц.
Він сів у крісло і схрестив руки на грудях.
- Хочете пити? - Запитала ель Марі.
- Хочу, - не замислюючись, відповів він.
Вона подала йому пурпурне вино в чистім кубку.
Другий келих взяла собі. Вони пили вино і мовчки розглядали один одного.
- Ви не можете уявити, як я вражений, - першим порушив мовчанку принц.
- Ну, чого ж, - посміхнулася ель Марі, - можу, цілком ... - вона розділу його поглядом і всевладний принц вперше в житті почервонів до самих коренів волосся.
Допивши вино, він відставив убік кубок. Їх погляди зустрілися.
Рувоні ель Марі чекала. За вікном все ще світили зірки. Вони то затуманювали, то знаходили колишню яскравість.
Принц підвівся і став демонстративно роздягатися. Він знімав з себе одну річ за іншою і кидав їх на підлогу.
Ель Марі не зводила з нього оцінює погляду.
І лише коли він постав перед нею повністю голим, її рука зробила легке рух і торкнулася його тіла. А потім ель Марі здригнулася і застогнала, наче її пронизала блискавка.
Принц не встиг моргнути оком, як опинився в ліжку з ель Марі.
Настав таємничий, незрозумілий мить. Його Високість втратив голову. Він забув про свою гординю і всевладдя.
- О, боже! - Видихнули його губи, - о, боже! - Повторив він ще раз у захваті, перевів подих і потонув в обіймах ель Марі.
Більше ні він, ні вона не вимовили ні слова. Мова дотиків і поцілунків замінив їм усе. Через деякий час принц уже не міг пригадати, де він знаходиться. Захоплення і блаженство качали його на своїх хвилях.
Очі принца світилися неймовірним світлом щастя. Він цілував пальці ель Марі, він задихався в ароматі її волосся, він голосно стогнав, коли вона завдавала на його матову шкіру безжальні клейма своїх поцілунків, і ... повільно вмирав, спустошений її шаленим бажанням.
- Кохана! - Мимоволі зірвалося з його уст.
Кожного разу йому здавалося, що це все, що більше він не зможе поворушити ні рукою, ні ногою, що ось-ось перестане дихати, але цілющий вогонь її бажання знову і знову повертав його до життя і здатності віддавати і отримувати насолоду.
... Коли в рожевому келиху ранкової зорі розчинився сяючий кристал останньої зорі, ель Марі залишила принца в спокої. І він одразу заснув.
... Коли принц прокинувся і схопився з ліжка, ель Марі поруч не було.
Безмірне горі наповнило його серце, і сльози бризнули з тих, хто пишається очей.
Він мимоволі згадав слова ель Марі, - я хочу вас тільки на одну ніч.
Ні, він цього не дозволить. Принц рішуче покинув спорожнілу кімнату готелю. Службовці, звичайно, не знали, куди вирушила ель Марі.
Але у Рувоні ель Марі був замок і принц відправився туди.
Через кілька годин принц уже стояв біля високої решітки кованих воріт.
На його крики і стукіт ніхто не відгукнувся. Принц сильніше вдарив об ворота, і вони відчинилися. Вітер розгойдував важкі ліхтарі. Принц перетнув площу. Гравій алеї зашарудів під його ногами.
Кілька мармурових статуй ковзнули по ньому байдужими поглядами. Тіні вікових дерев лягали під ноги його Високості. Повіяло вологою, десь зовсім поруч шумів фонтан.
Величезна кількість квітів робило повітря в саду опьяняюще-солодким. У принца від цього запаху вже крутилася голова, ніби він випив ні один келих шампанського.
На одному з поворотів він не помітив корінь дерева і спіткнувся об нього.
- Є тут хоч хто-небудь?! - вигукнув він, потираючи забите коліно.
Тільки заспане луна знехотя відповіло йому.
Нарешті, він дістався до будівлі та піднявся крутими сходами. Увійшов усередину. У довгих коридорах було прохолодно і тихо. Тишу озвучували тільки його власні кроки. Схрещення сходів, нескінченність галерей і порожнеча залів.
Він розорював одні двері за одною, вперто рухаючись уперед. Але тільки статуї і картини проводжали його байдужими поглядами.
До вечора принц пройшов останній порожній коридор. У круглому склепінчастому залі стояло зелене оксамитове крісло, і принц у знемозі впав на нього. Крізь вікно лилися лілові сутінки. Загадково посміхався кришталевий профіль місяці.
- Як дивно! Нікого! - Промовив принц вголос, - нікого. Жодної живої душі.
І раптом його втомлений погляд вловив відсвіт світильника. Казна-звідки взялися сили. Він схопився з крісла і кинувся на самий верх замку.
Масандра. Він відчинив двері. Кімната, як і всі інші, була порожньою.
Тільки на круглому столі лежала флейта і під нею листок білого паперу.
Принц узяв його в руки і прочитав: "Милий принц, не робіть дурниць. Не шукайте мене. Я вже отримала те, що хотіла отримати від вас. Більше ви мені не потрібні. Прощайте. Рувоні ель Марі ".
Принц заревів від люті. Розірвав записку на дрібні шматочки, відчинив вікно і жбурнув вниз шматки паперу. Потім обхопив голову руками і завмер. Жалібний зітхання вітру привів його до тями. Принц загасив світильник і покинув замок ель Марі.
... З тих пір минуло п'ять років.
Принц не залишив свого задуму, він переїздить з країни в країну, із міста в місто в пошуках Рувоні ель Марі. Але ніде немає навіть натяку на її слід.
... Можливо, про місцезнаходження ель Марі знає молодий рибалка з узбережжя.
Принаймні, його губи, припухлі від нічних поцілунків, посміхаються тепло і лагідно.
Він іде в море, повертається на берег, дивиться на дорогу, і, вловивши щось пильним поглядом, радісно біжить назустріч коханої.
Але думка про рибака навіть в голову ніколи не приходила наслідному принцу. На те він і наслідний принц ...
А на узбережжі запах водоростей, шум прибою і теплий пісок, пестливий сліди ... закоханих ...