Одна новорічна ніч.

Наближалася північ, настання Нового року. За столом сиділа вся моя сім'я і гості, працював телевізор, але мені не хотілося йти туди, де було гамірно і весело, хотілося побути самій.

Я сиділа в затишному кріслі біля прикрашеної ялинки. Цю ялинку купив батько, величезну, пухнасту, з такою густою темно-зеленою хвоєю, що не було видно ні статі, ні балконних дверей. Поруч із моїм кріслом стояв пластмасовий круглий столик, і на ньому горіли свічки. Було тихо і дивно добре. На вулиці чорного неба майже не було видно з-за сильної хуртовини, а я так люблю завірюху !..

Раптом кватирка з шумом відчинилися, і в кімнату увірвалися клуби морозного повітря і вихор сніжинок. Я мимоволі здригнулася, і мені чомусь здалося, що серед сніжної стрічки хуртовини майнуло чоловіче бородате обличчя, де все: і волосся, і очі, і контури носа і рота - все було з найдрібнішого снігової куряви. Полум'я свічок затріпотіло, затремтіло, і одна свічка згасла. Я кинулась до вікна і швидко закрила кватирку, дивуючись, як вітер і сніг подолали замки.

Я взяла сірники, знову запалила третій свічку, але в цей час з ялинки звалилася іграшка, моя кохана - величезний жовтий сяюча куля -сонце, і закотилася по килиму до балконних дверей. Розсерджена тим, що в останні хвилини Старого року я вимушена бігати по кімнаті і наводити то там, то тут порядок, я полізла під нижні гілки за кулею, але тут з руки злетів браслет.

Проповз два кроки вперед, я чомусь оступилася і кудись впала, у м'яке, холодне, морозне ... Це був сніг, глибокий, чистий сніг. Над головою я побачила чорне небо, тремтяче крізь морозне повітря, усипане яскравими колючими зірками, повну, сліпучо-білу, сяючу місяць і, як не дивно, хоча не було жодної хмаринки, в повітрі кружляли сніжинки. Навколо не було ні душі, нічого, одне сніжне поле. Я обернулася, наївно сподіваючись побачити свою кімнату, але, звичайно, нічого позаду не було, крім цього сніжного поля. Мені нічого більше не залишилася робити, як іти вперед.

Йшла я досить довго і, нарешті, побачила перед собою ялиновий ліс, де кожна ялинка виблискувала під місяцем сніговими срібними іскрами, а на верхівках горіли різнокольорові великі зірки: сині, рожеві, жовті, бузкові, червоні ... Пролунав легкий дзвін, і від місяця на землю простяглася блідо-жовта дорога, як напівпрозорий шлейф, через неї пролітали сніжинки, немов через промінь.

З лісу виринула золота колісниця, запряжена трьома сіро-блакитними оленями, і злетіла по місячній дорозі, вибиваючи снопи зелених і червоних іскор, зметнулася різнобарвною спалахом і полетіла до сузір'я Кассіопеї. З силою, наповнюючи весь ліс, зазвучала музика. Неможливо було визначити, звідки виходили звуки. Здавалося, вони народжувалися в гілках ялинок. Нарешті я схаменулася і майже бігом продовжувала свій шлях. Ноги тонули в снігу, але я не відчувала холоду. Як тільки я ступала в сніг, слід від мого тапка наповнювався рожевим світлом.

Ліс ось-ось мав скінчитися, коли за деревами я побачила світло. Ледве я обійшла останню на моєму шляху ялинку, як побачила перед собою старого в коричневій хламиді з дерев'яним ціпком у руці.

- Здрастуйте, - розгублено пробурмотіла я, не встигнувши нічого зміркувати. Він не відповів і уважно, суворо дивився на мене.

- Що тобі потрібно тут? - Холодно запитав він.

- Я шукала ялинкова куля і браслет ...

- Як ви всі мені набридли зі своїми речами! - Роздратовано скривився старий. - Просто дивовижна ваша любов до всієї цієї нісенітниці! Врахуй: дістанеш свою кулю, повернешся назад - нікому не кажи про це. А, втім, якщо хто-то заради цікавості захоче сюди проникнути, нічого не вийде. Тут можна побувати один раз в житті, коли щось впустиш під ялинку, тут перевіряється суть людини, і це може бути лише раптово. Людина не проникне сюди з якоюсь обдуманої метою.

Старий махнув палицею і перед нами з'явився великий вовк з сріблясто-сірим хутром. Я злякано стиснулася.

- Не бійся. Він проведе тебе до палацу, де візьмеш свої речі, - сказав старий і зник.

Я подивилася на свого супутника. Вовк пішов вперед, я попрямувала поруч. Поле було довге й одноманітне. Небо, як і раніше сяяло від безлічі зірок, але місяця вже ніде видно не було. Нарешті вдалині здався палац. Підійшовши ближче, я побачила, що він весь з білого мармуру, з крижаною різьбленням балконних грат. Арки сріблястих і рожевих дзвіночків прикрашали переходи між трьома вежами, які закінчувалися різнокольоровими кульками: червоним, зеленим та жовтим.

Ми зупинилися перед мармуровими сходами, прикрашеної з обох сторін фонтанами. Вода в них замерзла химерними фігурами, іскристими під місячним світлом. Вовк стояв, якось приречено опустивши морду.

- Спасибі, - сказала я, мимоволі сумніваючись, чи варто було дякувати тварина. Вовк здригнувся і подивився на мене уважним поглядом сумних очей. Я раптом відчула, що не зможу піти просто так. Якщо цей дивний вовк розуміє людську мову, то ...

- Вам що-небудь потрібно? - Запитала я. Він продовжував на мене дивитися, і я прочитала "так" у його очах.

- Що? Ви чекаєте допомоги?

Вовк кивнув.

- Але що я можу зробити?

- Я хочу ... Я повинен стати людиною, - пролунав бас у відповідь. - Вам це буде важко ...

Вовк замовк, опустивши морду, немов відпочивав.

- Мені боляче говорити ... Ви повинні для цього залишити речі, які упустили.

"Мамин срібний браслет і мій найулюбленіший куля, - з прикрістю подумала я. - Але якщо після цього вовк стане людиною, як хоче ... Це просто мізерна плата. "

- Добре, нехай залишаються, - відповіла я.

- Але це ще не все ...

- Не всі? А що ще?

- Ви повинні відповісти на три питання. Якщо скажете так, як треба, я стану людиною.

- А де мені на них відповідати, кому?

Він перервав мене.

- Ідіть до палацу . Там знайдете ...

Я ще раз подивилася на великого вовка з сріблястою шерстю і стала підніматися по сходинках. Відчинивши важкі двері, увійшла в хол. Дві білі мармурові сходи ліворуч і праворуч вели наверх. Я знов піднялася і опинилася перед масивними дверима, оздобленій золотом. Я хоробро відчинила її і побачила величезний зал. Зі стелі звисали кришталеві місяці, що пронизують м'якими променями стіни з помаранчевих і бузкових напівпрозорих каменів. На кришталевому підлозі тремтіли зеленуваті тіні. У протилежному кінці залу стояв трон, встелений золотистими дубовим листям.

Але навколо - ні душі, хоча, схоже, зовсім недавно тут були люди. Стільці стояли в безладді, біля одного на підлозі лежала рожева стрічка. Я в нерішучості наблизилася до трону. Раптом з вікна з шумом увірвалося сніжне хмара, обвіло трон і перетворилося на грізного старого у парчевій одязі і з золотим жезлом у руці.


- За речами прийшла? - Майже сердито спитав він.

- Ні, - несміливо відповіла я. - Це ви задаєте питання?

Він уважно подивився на мене.

- Так, я.

Він знову окинув мене поглядом.

- Слухай перше питання: в чому має бути суть життя людини?

У чому суть життя! Та хто ж може відповісти на таке питання! Деякий час я стояла і напружено думала. Але не в перший раз я зустрічалася з цим питанням ... Врешті-решт, від мене ніхто не чекає аксіоми, та й чи є вона?

- Суть життя у взятті і віддачі. Чим більше віддаєш, тим більше глибоким, бездонним стає серце, тим ширше розорюється світ навколо.

Старий пронизав мене поглядом.

- Друге питання: назви три найважливіші риси характеру людини.

Я знову задумалася, намагаючись виділити головне, відкидаючи другорядне.

- Доброта, сила волі і фантазія.

- Поясни, чому ти так думаєш, - сказав старий , продовжуючи дивитися мені в очі.

- Якщо людина добра, то він не заподіє іншому біль ні фізичну, ні душевну. Сила волі допоможе боротися зі своїми темними сторонами. А якщо у людини багата фантазія, то він зможе побачити в повсякденному незвичайне, будь-яку обстановку він перетворить на чарівну країну.

- Ну і останнє питання: якби чарівник міг виконати три твоїх бажання, що б ти попросила?

- Перше: щоб люди навчилися чути одне одного. Друге: щоб кожен став мислити самостійно, не чекаючи, що це за нього зроблять інші. І третє, це ...

І тут я раптом згадала, навіщо я тут знаходжуся. Мене охопив жах - я ж мало не брязнула останнє бажання, зовсім забувши про прохання вовка.

- Третє - це щоб вовк знову став людиною, - сказала я і глянула в очі старому. Той несподівано посміхнувся, стукнув об підлогу своїм золотим жезлом і розсипався в хмару дрібних сніжинок, яке, обігнувши трон, вилетіло у вікно.

Після величезної напруги і хвилювання в тілі відчувалася слабкість. Я пішла до дверей, відчинила їх тремтячою рукою. Близько сходи вовка не було, не було його й ніде поблизу. Раптом чиясь важка рука лягла мені на плече. Я обернулася і побачила молодого чоловіка років двадцяти восьми в сріблясто-сірого шубі, який подивився мені в очі вдячним поглядом.

- Спасибі вам, - сказав він, і я дізналася м'який, тепер вже не здавлений бас. - Не знаю, як і дякувати. Почекайте, я постараюся що-небудь придумати.

- Та не треба, нічого не треба, - залепетала я від розгубленості. - Якщо можна, скажіть: чому ви були вовком?

Він помовчав, а потім почав свою розповідь.

- У п'ятнадцять років я особливо багато спостерігав за людьми, але мої знання мене не влаштовували. Я пішов до Короля часу і запитав, що мені робити. Він порадив перетворитися на вовка і на тиждень різдвяних свят проводжати людей до цього палацу. Старий сказав, що я впізнаю їх як не можна краще. Але знову стати людиною я міг би тільки при сторонньої допомоги, до того ж мова буде доставляти мені велику біль.

Це був величезний ризик, але зрозумів я це пізніше, а тоді думав пожити вовком років зо два. Перемагаючи біль, я розмовляв з людьми, яких проводжав, вірніше, намагався розмовляти: вони лякалися одного мого виду, не кажучи вже про голос. Ті ж, які не боялися мене, захоплювалися палацом, висловлювали бажання жити в ньому. Але я-то знаю, як нудна і пуста в ньому життя.

Деякі дівчата, начиталися казок, в надії знайти в мені прекрасного принца погоджувалися допомогти, але коли дізнавалися про те, що потрібно для цього залишити свої речі , вигукували: "А навіщо тоді я тут витратила стільки часу?" Тим більше, що я ніякий не принц.

Один хлопець погодився залишити тут свій рідкісний ніж, але на питання, мабуть, не відповів і вийшов з палацу з опущеною головою і з ножем у руці. А потім мені все набридло, і я замовк. В очі мені ніхто не дивився, за показаний шлях до палацу не дякував. Я втратив надію, що коли-небудь знову зможу стати людиною.

А як тут сумно жити! Кожну останній тиждень місяця всі звірі чарівного лісу перетворюються на людей і влаштовують бали в палаці. Кожні два роки палац змінюється. Але розваги, бали і свята всі ті ж. До того ж я як зачароване не міг стати людиною навіть раз на місяць.

- Але тепер-то ви можете піти звідси?

Небо над головою став світло-синім, а на горизонті вже розливалося алое полум'я постає сонця, відкидаючи рожеві та малинові фарби на хмари. По сніжному полю літали сині тіні.

Він мовчав, задумливо дивлячись у далечінь, де здався вже мереживний ліс чарівних ялинок, осяяний ніжним золотистим світлом.

- Тут багато роботи. Люди повинні вірити в чудеса, у Новорічну ніч. Вони не бачать навколишнє їх красу, так хоч тут вони раз у житті звертають увагу на зимовий ліс, на небо ...

Ми увійшли в ліс. У повітрі кружляли сніжинки. Торкаючись гілок ялинок, вони тут же перетворювалися на срібні зірочки і застрягали в хвої. Мій супутник довго мовчав і раптом вигукнув:

- Десять років! .. І тільки зараз ви перша ... Я готовий знову перетворитися на вовка, щоб переконатися, що ви не одна така, не музейна рідкість, а нормальна людина, людина ... Інакше в голові виникають дуже важкі думи.

Ми підійшли до печери, яку я не бачила раніше.

- Але невже для цього вам потрібно бути обов'язково тут, а не там, де я , де всі?

- Так, мені потрібно бути тут. Я ж не тільки вивчаю людей. Я стежу за порядком, прибираю палац. Тут йде своє життя, необхідна для людей. Хоч один раз у житті людина повинна повірити в диво, побувати у казці.

Стало зовсім світло. Зимове блідо-жовте сонце обливало променями холодні сніжні рівнини.

- Мені давно вже пора бути вдома, - посміхнулася я.

- Спасибі вам ще раз, - тихо сказав він. - Все ж я віддячу вас. Я б не хотів, щоб ви забули про цю новорічної ночі.

- Я й так ніколи не забуду, - так само тихо відповіла я. Він більше нічого не сказав, тільки взяв з ялинки дві маленькі зірочки у секунду зробив з однієї тонку ланцюжок, залишивши іншу кулоном, і надів мені на шию. Останній раз глянувши на мене, він зник за деревами. Я зробила крок у печеру. Довелося довго дертися в пітьмі з якихось сходах, височин, кам'яним виступам. Я вже ледве трималася на ногах, коли раптом сильний стовп повітря підняв мене і з силою викинув з мороку ...

Отямився я на килимі біля ялинки у своїй кімнаті. За стіною сміялися, дзвеніли келихами, шаруділи паперовими обгортками і фольгою шоколаду. Намагаючись зрозуміти, що відбувається, я насамперед подивилася на себе: на тонкому ланцюжку, сріблястою ниткою обегающего шию, сяяла зірочка, переливаючись сніжними, молочними, місячними вогнями. Ні браслета на руці, ні кулі на ялинці не було ...

Еліза, eliza@almega.lv.