Лісове братерство.

- Вставай, щеня!

Бородатий мужик з патлами давно нечесаних рудого волосся нахилився над Паулем. Дихаючи перегаром і жирним м'ясом, він схопив його за комір і легко підняв однією рукою. Пауль насилу втримався на ногах пов'язаних. Товстун, крекчучи, нагнувся і звільнив ноги.

- Пішов!

Поштовх в спину, трохи знову не збив його на землю. Пауль перескочив через корч і швидко пішов, злякано озираючись на що йде ззаду громила з кийком, бовтаються на боці. "Навіщо вона йому?" - Майнула думка. Він будь-якого своїм кулачищем вб'є! Рудий чолов'яга, немов прочитавши його думки, вишкірився, показавши гнилі зуби. Йому подобалося вселяти страх.

Під ногами тривожно зашелестіли листя. Вони підійшли до невеликої галявині, де лунали веселе іржання і гул голосів. Посеред галявини великий гіллястий дуб. Напевно, і три людини його не зможуть охопити. Пауль мимоволі глянув угору, верхівки видно не було, вона губилася в глибині неба. На галявині чоловік десять "Лісового братства". Так розбійники себе називали. У тіні під дубом розвалився ще один здоровань, він здався Паулю ще крупніше, ніж той рудий, що привів його.

- Білл! Давай його сюди! - Крикнув він.

Пауль здогадався, це ватажок. Білл плеснув у спину так, що Пауль проскочив половину галявини і впав на коліна. Це викликало дикий захват "братів". Вони потроху почали підтягуватися до дуба, в передчутті чогось веселого.

- Слухай, помилка природи, - ватажок розсміявся, - тебе викуповувати нікому. Що з тобою робити? Жрачку на тебе переводити я не хочу.

Він явно злукавив. Пауль останні два дні пив тільки воду, його ніхто не годував, але сказати про це він не зважився. З його уст тільки мимоволі зірвалося одне:

- Відпустіть мене ...

- Відпустити? Ми значить, тебе поїли, годували, на нічліг влаштували ... І ось так, просто взяти і відпустити?

Ватажок встав і потягнувся всім тілом. Він і справді була здоровою Біла.

- Ти, виявляється, невдячний!

- Але я ж під деревом спав, - вирвалось у Пауля.

Ватажок нахмурився так, що в нього від страху стислося серце.

- Весь ліс, запам'ятай! Весь ліс належить нам! І тільки нам! Ось, - він вказав на що стоять навколо, - вони тут господарі! Тобі зрозуміло? Тут ніхто не може бути без нашого дозволу! Ніхто! - У ватажка стала закипати злість. - Або ти думаєш, що будь-хто може сюди входити як до себе додому? Ти у нас дозволу спитав? Ти, жердина суха!

Пауля охопила тремтіння, на очах від страху виступили сльози, все тіло стислося.

- Пробачте, я не знав ...

Ватажок, все ще обурений від безглуздого хлопчаки, відпустив йому міцний потиличник. Від нього потемніло в очах, він впав знову на коліна.

- Пробачте ...

- Скільки років тобі, гадениш?

- Шістнадцять.

- Повинен вже в житті починати думати! Твоя пілікалка? Він вказав на футляр зі скрипкою.

Пауль кивнув.

- Мабуть, поцупив, де?

Пауль негативно похитав головою, відповідати було страшно.

- Ну, ми перевіримо! Ну-ка, побренчі! Розв'яжіть йому руки!

Звільнені руки не хотіли підкорятися. Кисті за два дні оніміли, їх колотило. Замок на футлярі ніяк не хотів відкриватися. Пауль заплакав, його терзали біль, відчай і страх за своє життя. Зграю розбійників бавила його безпорадність, сипалися поради і знущання. Чи то від розпачу, чи то ще від чогось, пальці початок поколювати, і до них стала повертатися чутливість. Футляр відкрився. Пауль узяв скрипку в руки і випростався. Мокру від сліз скрипку ніяк не вдавалося притиснути, вона раз у раз зривалася. Він судорожно витер її рукавом. Звідусіль лунали крики, що він її навіть тримати не може. Нарешті, скрипку вдалося правильно поставити. Пальці лівої руки ще погано працювали, але де-не-як Пауль почав грати.

Для розбійників це виявилося несподіванкою. Потроху стали змовкає крики і глузування. Він згадував, що чув у тавернах і шинках. Бандити, почувши знайомі мелодії, притихли, Розсаджуючи навколо. Як тільки він закінчував одну мелодію, чулися крики, яку грати далі. Пауль тримався з останніх сил. Голодний, зі страхом в душі, він іноді фальшивив, але публіка цього не помічала. Потихеньку розбійників ставало все більше, галявина вже не могла вмістити всіх бажаючих. Ватажок озирнувшись, наказав йому замовкнути.

- Слухати будемо, брати? Цигикає начебто нічого хлопчисько!

Почулися схвальні вигуки. Ватажок підняв руку, видно було, він тут незаперечний авторитет і тримав усіх залізною хваткою. Шум вірш.

- Брати, якщо зіграє так, що за серце візьме, відпустимо?

У відповідь почулися вигуки рідкісні.

- Ну, так щоб, правда, взяло!

- Щоб пробрало!

- Нехай викуповує життя! Або вздернем або відпустимо!

Ватажок повернувся до Паулю.

- Чув? Зіграєш так, що сподобатися, відпустимо. Я тобі це обіцяю. Не сподобається, будеш бовтатися на цьому суку, - він показав на нижній сук дуба, - воронам на радість!

Пауль покірно слухав, він дуже втомився.

- Можна попити?

Ватажок кивнув. Йому принесли води.

- А тепер, вельмишановна публіка, ми попросимо його піднятися на дерево. Спуститися він звідти або залишиться висіти, залежить від нього!

Гул схвалення пройшовся по галявині.

- Ну, що, пацан, вперед!

Ватажок легко підштовхнув Пауля. Він нерішуче пішов. Підійшовши до дуба, озирнувся на спраглу натовп розбійників. Хто посміхався, хтось був байдужий, кого-то все це розважало. Для цих людей ні своя, ні чуже життя нічого не коштували. Вони не вірили ні в чорта, ні в бога. Перерізавши комусь горло, тут же могли сісти поруч і пити вино.


Поховавши товариша, за мить вже сміялися. "Лісове братство" жило за своїми законами. Шукати співчуття можна було будь-де, тільки не тут.

Несподівано поруч прямо в стовбур встромилася стріла. Ватажок, посміхаючись, опустив цибулю.

- поспішати!!

Пауль засунувши за сорочку скрипку і смичок, став поспішно дертися на дерево.

- Вище, вище! - Підбадьорювала натовп.

Нарешті він зупинився там, де всіх влаштувало. Сонце сховалося за легкі хмари. З цього місця було видно весь ліс. Десь там, за ним була воля. Вітер знехотя ворушив листя. Здавалося, все навколо, притихло в очікуванні. Пауль з тугою подивився в далечінь, чому в нього немає крил, які можуть подарувати свободу? Від другої стріли здригнулася гілку, на якій він стояв.

- Ти змушуєш себе чекати!

Ватажок приготував ще одну стрілу. Пауль почав грати. Він не знав, що торкнеться душі цих людей, тому став грати те, що він грав, коли був один. Він не грав, струни скрипки розповідали цим людям про його життя ... Скрипка - єдине, що залишилося від батька. Пауль любив її. Він сам вчився грати, дивлячись на заїжджих музикантів. Мати, самотня спився жінка, тягала дитину по шинках. Відвідувачі добре подавали малюкові, що грає на інструменті, який більше, ніж він сам. Грати Пауль любив, це було єдиним, у що ніхто не міг втрутитися. Скрипка стала його частиною як рука чи плече, або голос. Через неї він міг передати все, що відчував, що бачив.

Одного разу, в одному з шинків п'яниця, що лежав без руху, раптом ожив і, піднявши каламутні очі, довго дивився на нього, слухаючи гру. Потім підкликав до себе, дістав з кишені багато монет і дав йому. Пауль розгубився, це було так незвично, зазвичай давали одну або дві монети, а тут ціла жменя. Може, помилився? Пауль не наважувався відійти, а п'яниця, ніби протверезівши, погладив по голові.

- Грай малюк. Грай все життя! І запам'ятай, ні в кого не вчися. Грай, як граєш, ти дуже талановитий. Цьому не навчать ... Повір, я трохи розуміюся. Ти можеш зачепити душу, не кожному це дано ...

І Пауль грав. Він грав скрізь і завжди. На весіллях, похоронах, на вулицях, площах і просто в полі. Для нього музика і життя не могли розділитися. Пауль став бродячим музикантом-одинаком. Його запрошували частенько в трупи, але йому подобалося грати те, що він хотів, а не те, що було потрібно. Лягаючи на березі, вслухався в тихі звуки шарудить річки. Прокидаючись на світанку, сперечався скрипкою з птахами. Представляючи, що ширяє з хмарами, дарував їм мелодію повітря. Він ніколи нічого не записував. Мелодії народжувалися і продовжували жити в ньому своїм життям, не залишаючи його, а стаючи частиною тіла, розуму, душі. Просочували. І коли насичували, він починав віддавати це людям. Виходило, з мелодією він віддавав частинку себе.

Йому подобалося, як музика діє на людей. Маленька дитина переставав плакати. Ті, хто лаялися, замовкали. Сумні починали посміхатися. З скорботних на похороні він витягав біль, і вона залишала їх зі сльозами. Втомлені від роботи, відпочивали. Світ Пауля міг допомогти всім. Він жив у цьому світі і звідти приносив людям все, що міг. Зараз це все скрипка розповідала розбійникам. Вона розповідала, що він не знав у дитинстві тепла і турботи, про те, що він один в цьому світі. Вона розповідала, які бувають красиві заходи сонця і світанки, як заманливо і гарно течуть ріки і тихо росте трава. Як тужать птиці, залишаючи батьківщину. І як радісно повертаються. Вона розповідала про все і навіть страждала і плакала, що у неї немає голосу, і не може говорити з людьми, що вона дуже старається через звуки передати те, що в душі у Пауля. Скрипка жила. Пауль забув про все. Забув про голод, про страх, про розпач. Він злився з музикою. Для розбійників не музикант грав, на галявині жила музика. Щось незрозуміле, але дуже потрібна. Вона просилася, благала впустити її до них у душі ...

І розбійники здавалися. Вони могли дати відсіч нападу, але не цього. Це виявилося сильнішим будь-якого з них ... Хто-то задумливо чухав бороду, хтось дивився в землю, може, вперше побачивши, як росте трава, кого-то скрипка вперше забрала до хмар, і він здивовано розглядав небо. Такого на цій поляні не було ніколи. Заповнена повністю головорізами, вона в цілковитій тиші слухала музику. Навіть Білл сумно уткнувся в свою палицю.

Музика обірвалася для всіх несподівано. Ламаючи гілки, тіло Пауля впало на землю. З пробитою стрілою грудей знехотя стала сочитися кров, немов не бажаючи покидати його. Ватажок опустив подрагивающим в його руці лук і, не дивлячись ні на кого, глухо вимовив: "Він не повинен жити. Так не можна грати".

Щось живе, прокинулося в ; кожному з них, вбили. Ватажок вбив усіх одночасно і кожного окремо. Погляди стали збиратися на ньому. Так промені сонця, збираючись разом, спалюють на своєму шляху все підряд. Стільки ненависті жива істота не може перенести. Намагаючись виправдатися, він крикнув у натовп.

- Не можна! Нікому не можна лізти в душу!

Білл важко підвівся і повільно пішов на нього.

- Ти обіцяв його відпустити ...

Ватажок ніколи так не лякався. До нього наближався не Білл, його вірний і покірний виконавець. До нього наближався хтось інший. Той, кого ніщо не могло зупинити. Невідворотне й страшне. Страх паралізував ватажка. Білл спокійно відстебнув кийок і розтрощив йому голову.

- Якщо на світі є гріх, він сьогодні зробив найбільший!

Відповіддю йому була мовчазна згода. Ніяка влада не володіє душею крім тієї, яку вона сама впускає.