Дикі лебеді.

Далеко-далеко, в тій країні, куди відлітають від нас на зиму ластівки, жив король. У нього було одинадцять синів і одна донька, Еліза.

Одинадцять братів-принців вже ходили до школи; на грудях у кожного красувалася зірка, а збоку гриміла шабля; писали вони на золотих дошках алмазними грифелями і відмінно вміли читати, хоч по книжці, хоч напам'ять - все одно. Відразу було чутно, що читають справжні принци! Сестриця їх Еліза сиділа на лавочці із дзеркального скла і розглядала книжку з картинками, за яку було заплачено півкоролівства.

Так, добре жилося дітям, тільки недовго!

Батько їх, король тієї країни, одружився на злий королеві, яка не злюбила бідних дітей. Їм довелося випробувати це в перший же день: у палаці йшло веселощі, і діти затіяли гру в гості, але мачуха замість різних тістечок і печених яблук, яких вони завжди отримували вдосталь, дала їм чайну чашку піску і сказала, що вони можуть уявити собі, ніби це частування.

Через тиждень вона віддала сестрицю Елізу на виховання в село якимось селянам, а пройшло ще небагато часу, і вона встигла стільки наговорити королю про бідних принців, що він більший і бачити їх не хотів.

- Летіть-ка подобру-поздорову на всі чотири сторони! - Сказала зла королева. - Летіть великими птахами без голосу і промишляти про себе самі!

Але вона не могла зробити їм такого зла, як би їй хотілося, - вони перетворилися в одинадцять прекрасних диких лебедів, з криком вилетіли з палацових вікон і понеслися над парками і лісами.

Був ранній ранок, коли вони пролітали повз хати, де спала ще міцним сном їх сестриця Еліза. Вони почали літати над дахом, витягували свої гнучкі шиї і плескали крилами, але ніхто не чув і не бачив їх; так їм довелося відлетіти ні з чим. Високо-високо злетіли вони до самих хмар і полетіли в великий темний ліс, що тягнувся до самого моря.

Бідолахо Еліза стояла в селянській хаті і грала зеленим листочком - інших іграшок у неї не було, вона проткнула в аркуші дірочку, дивилася крізь неї на сонечко, і їй здавалося, що вона бачить ясні очі своїх братів, коли ж теплі промені сонця ковзали по її щоці, вона згадувала їхні ніжні поцілунки.

Дні йшли за днями, один як інший. Колисав чи вітер трояндові кущі, що росли біля будинку, і шепотів трояндам: "Чи є хто-небудь красивіше вас?" - Троянди качали головками і говорили: "Еліза красивіше". Сиділа чи в недільний день біля дверей свого будиночка якась старенька, що читала псалтир, а вітер перевертав аркуші, кажучи книгу: "Чи є хто побожні тебе?" книга відповідала: "Еліза побожний!" І троянди і псалтир говорили сущу правду.

Але ось Елізе минуло п'ятнадцять років, і її відправили додому. Побачивши, яка вона гарненька, королева розгнівалась і зненавиділа пасербицю. Вона із задоволенням перетворила б її в дикого лебедя, та не можна було зробити цього зараз же, бо король хотів бачити свою дочку.

І ось рано вранці королева пішла в мармурову, всю зібрану дивовижними килимами та м'якими подушками купальню, взяла трьох жаб, поцілувала кожну і сказала першої:

- Сядь Елізе на голову, коли вона увійде до купальні, і нехай вона стане такою ж тупий і ледачою, як ти! А ти сядь їй на лоб! - Сказала вона іншою. - Нехай Еліза буде такою ж потворної, як ти, і батько не впізнає її! Ти ж ляж їй на серце! - Шепнула королева третій жабі. - Нехай вона стане злонравного і мучиться від цього!

Потім вона спустила жаб у прозору воду, і вода зараз же вся позеленіла. Покликавши Елізу, королева розділу її і звеліла їй увійти у воду. Еліза послухалася, і одна жаба села їй на тім'я, інша на лоб, а третя на груди; але Еліза навіть не помітила цього, і, як тільки вийшла з води, по воді попливли три червоні маку. Якби жаби не були отруєні поцілунком відьми, вони перетворилися б, полежавши у Елізи на голові і на серце, в червоні троянди, дівчина була так побожна і незаймана, що чаклунство ніяк не могло подіяти на неї.

Побачивши це, зла королева натерла Елізу соком волоського горіха, так що вона стала зовсім коричневою, вимазала їй личко смердючою маззю і сплутала її чудові волосся. Тепер не можна було і дізнатися гарненьку Елізу. Навіть батько її злякався і сказав, що це не його дочка. Ніхто не визнавав її, крім ланцюгової собаки та ластівок, але хто ж став би слухати бідних тварюк!

Заплакала Еліза і подумала про свої вигнаних братів, потай пішла з палацу і цілий день брела по полях і болотах, пробираючись до лісу. Еліза і сама добре не знала, куди треба їй іти, але так знудьгувалася за своїм братам, які теж були вигнані з рідного дому, що вирішила шукати їх всюди, поки не знайде.

Недовго пробула вона в лісі , як вже настала ніч, і Еліза зовсім збилася з дороги; тоді вона вляглася на м'який мох, прочитала молитву на сон прийдешній і схилила голову на пень. У лісі стояла тиша, повітря було такий теплий, в траві миготіли, точно зелені вогники, сотні світлячків, а коли Еліза зачепила рукою за якийсь кущик, вони посипалися в траву зоряним дощем.

Всю ніч снилися Елізе брати: всі вони знову були дітьми, грали разом, писали грифелями на золотих дошках і розглядали пречудові книжку з картинками, яка коштувала півкоролівства. Але писали вони на дошках не рисочки і нулікі, як бувало раніше, - ні, вони описували все, що бачили і пережили. Всі картини у книжці були живі: птахи виспівували, а люди сходили зі шпальт і розмовляли з Елізою і її братами, але варто було їй захотіти перегорнути аркуш, - вони встрибують назад, інакше в картинках вийшла б плутанина.

Коли Еліза прокинулася, сонечко стояло вже високо, вона навіть не могла гарненько бачити його за густою листям дерев, але окремі промені його пробиралися між гілками і бігали золотими зайчиками по траві; від зелені йшов чудовий запах, а пташки ледь не сідали Елізе на плечі. Неподалік чулося дзюрчання джерела; виявилося, що тут бігло кілька великих струмків, які вливаються в ставок з чудовим піщаним дном. Ставок був оточений живоплотом, але в одному місці дикі олені проламав для себе широкий прохід, і Еліза могла спуститися до самої води. Вода в ставку була чиста і прозора, не воруши вітер гілок дерев і кущів, можна було б подумати, що і дерева і кущі намальовані на дні, так ясно вони відбивалися в дзеркалі вод.

Побачивши в воді своє особа, Еліза дуже злякалась, таке воно було чорне і бридке, і ось вона зачерпнула пригорщею води, потерла очі і чоло, і знову заблищала її біла ніжна шкіра. Тоді Еліза роздяглася зовсім і увійшла в прохолодну воду. Такої славної принцеси пошукати було по білому світу!

Одягнувшись і заплетене своє довге волосся, вона пішла до дзюркотливого джерела, напилася води прямо з пригорщі і потім пішла далі по лісі, сама не знаючи куди. Вона думала про своїх братів і сподівалася, що бог не покине її: це ж він наказав рости диким лісовим яблукам, щоб наситити ними голодних; він же вказав їй одну з таких яблунь, гілки якої гнулися від ваги плодів. Втамувавши голод, Еліза підперла гілки паличками і заглибилася в саму гущавину лісу. Там стояла така тиша, що Еліза чула свої власні кроки, чула шурхіт кожного сухого листка, трапляється їй під ноги. Жодної пташки не залітало в цю глушину, ні єдиний сонячний промінь не прослизав крізь суцільну гущавину гілок. Високі стовбури стояли щільними рядами, точно рублені стіни; ніколи ще Еліза не відчувала себе такою одинокою.

Вночі стало ще темніше; у моху не світилося жодного світлячка. Сумно вляглася Еліза на траву, і раптом їй здалося, що гілки над нею розсунулися, і на неї глянув добрими очима сам господь бог; маленькі янголятка виглядали з-за його голови і з-під рук.

Прокинувшись вранці, вона й сама не знала, чи було щось уві сні чи наяву.

Відправившись далі, Еліза зустріла стареньку з кошиком ягід; старенька дала дівчині жменьку ягід, а Еліза запитала її, не проїжджали чи тут, по лісу, одинадцять принців.

- Ні, - сказала старенька, - але вчора я бачила тут на річці одинадцять лебедів у золотих коронах.

І старенька вивела Елізу до обриву, під яким протікала річка. По обох берегах росли дерева, що тягнулися назустріч один одному свої довгі, густо вкриті листям гілки. Ті з дерев, яким не вдавалося сплести своїх гілок з гілками їх братів на протилежному березі, так витягувалися над водою, що коріння їхніх вилазили з землі, і вони все ж домагалися свого.

Еліза попрощалася зі старенькою і пішла до гирла річки, що впадала у відкрите море.




І ось перед молодою дівчиною відкрилося дивовижне безмежне море, але на всьому його простір не виднілося жодного вітрила, не було ні єдиної човники, на якій би вона могла пуститися в подальший шлях. Еліза подивилася на незліченні валуни, викинуті на берег морем, - вода відшліфувала їх так, що вони стали зовсім гладкими і круглими. Всі інші викинуті морем предмети: скло, залізо та каміння - теж носили сліди цієї шліфування, а тим часом вода була м'якше ніжних рук Елізи, і дівчина подумала: "Хвилі невпинно котяться одна за одною і нарешті шліфують самі тверді предмети. Буду ж і я трудитися невпинно! Спасибі вам за науку, світлі швидкі хвилі! Серце говорить мені, що коли-небудь ви віднесете мене до моїх любих братам! "

На викинутих морем сухих водоростях лежали одинадцять білих лебединих пер; Еліза зібрала і пов'язала їх в пучок; на пір'ї ще блищали краплі - роси або сліз, хто знає? Пустинно було на березі, але Еліза не відчувала цього: море являло собою вічне різноманітність; в кілька годин тут можна було надивитися більше, ніж в цілий рік де-небудь на берегах прісних внутрішніх озер. Якщо на небо насувалася велика чорна хмара і вітер дужчав, море ніби говорило: "Я теж можу почорніти!" - Починало вирувати, хвилюватися і покривалося білими баранчиками. Якщо ж хмари були рожевого кольору, а вітер спав, - море було схоже на пелюсток троянди, іноді воно ставало зеленим, іноді білим; але яка б тиша не стояла в повітрі і як би спокійно не було саме море, біля берега постійно було помітно легке хвилювання, - вода тихо здіймалася, наче груди сплячу дитину.

Коли сонце було близько до заходу, Еліза побачила низку летіли до берега диких лебедів у золотих коронах; всіх лебедів було одинадцять, і летіли вони один за іншим , витягнувшись довгою білою стрічкою, Еліза підійнялася наверх і сховалася за кущ. Лебеді спустилися недалеко від неї і заплескали своїми великими білими крилами.

У ту ж саму хвилину, як сонце сховалося під водою, оперення з лебедів раптом спало, і на землі опинилися одинадцять красенів принців, Елізіних братів! Еліза голосно скрикнула, вона одразу впізнала їх, незважаючи на те, що вони встигли сильно змінитися; серце підказало їй, що це вони! Вона кинулася в їхні обійми, називала їх усіх по іменах, а вони-то як зраділи, побачивши і дізнавшись свою сестрицю, яка так зросла і покращала. Еліза і її брати сміялися і плакали і скоро дізналися один від одного, як погано повелася з ними мачуха.

- Ми, браття, - сказав найстарший, - літаємо у вигляді диких лебедів весь день, від сходу до самого заходу сонячного, коли ж сонце заходить, ми знову приймаємо людський образ. Тому до часу заходу сонця ми завжди повинні мати під ногами тверду землю: якби нам перетворитися на людей під час нашого польоту під хмарами, ми одразу ж впали б з такою страшною висоти. Живемо ж ми не тут; далеко-далеко за морем лежить така ж дивна країна, як ця, але дорога туди довга, доводиться перелітати через все море, а по шляху немає ні єдиного острова, де б ми могли провести ніч. Тільки по самій середині моря стирчить невеличкий самотній скелі, на якому ми абияк і можемо відпочити, тісно притулившись один до одного. Якщо море бушує, бризки води перелітають через наші голови, але ми дякуємо бога і за таке притулок: якби не було його, нам зовсім не вдалося б відвідати нашої милої батьківщини - і тепер-то для цього перельоту нам доводиться вибирати два найдовших дня в році. Лише раз на рік дозволено нам прилітати на батьківщину; ми можемо залишатися тут одинадцять днів і літати над цим великим лісом, звідки нам видно палац, де ми народилися і де живе наш батько, і дзвіниця церкви, де спочиває наша мати. Тут навіть кущі та дерева здаються нам рідними, тут по рівнинах і раніше бігають дикі коні, яких ми бачили в дні нашого дитинства, а вугільники як і раніше співають ті пісні, під які ми танцювали дітьми. Тут наша батьківщина, сюди тягне нас всім серцем, і тут-то ми знайшли тебе, мила, дорога сестричка! Два дні ще можемо ми пробути тут, а потім повинні полетіти за море, в чужу країну! Як же нам узяти тебе з собою? У нас немає ні корабля, ні човна!

- Як би мені звільнити вас від чар? - Запитала братів сестра.

Так вони проговорили майже всю ніч і задрімали тільки на кілька годин.

Еліза прокинулася від шуму лебединих крил. Брати знову стали птахами і літали в повітрі великими колами, а потім і зовсім зникли з очей. З Елізою залишився тільки наймолодший з братів; лебідь поклав свою голову їй на коліна, а вона гладила і перебирала його пір'ячко. Цілий день провели вони вдвох, до вечора ж прилетіли і інші, і коли сонце сіло, все знову взяли людський образ.

- Завтра ми повинні полетіти звідси і зможемо повернутися не раніше майбутнього року, але тебе ми не покинемо тут! - Сказав молодший брат. - Чи вистачить у тебе мужності полетіти з нами? Мої руки досить сильні, щоб пронести тебе через ліс, - невже ж ми всі не зможемо перенести тебе на крилах через море?

- Так, візьміть мене з собою! - Сказала Еліза.

Всю ніч провели вони за плетінням сітки з гнучкого верболозу і очерету; сітка вийшла велика і міцна; в неї поклали Елізу. Перетворившись на сході сонця в лебедів, брати схопили сітку дзьобами і знялися з милою, що спала міцним сном, сестрицею до хмар. Промені сонця світили їй прямо в обличчя, тому один з лебедів полетів над її головою, захищаючи її від сонця своїми широкими крилами.

Вони були вже далеко від землі, коли Еліза прокинулася, і їй здалося, що вона бачить сон наяву, так дивно було їй летіти по повітрю. Біля неї лежали гілка з чудовими стиглими ягодами і пучок смачних коріння; їх набрав і поклав до неї самий молодший з братів, і вона вдячно посміхнулася йому, - вона здогадалася, що це він летів над нею і захищав її від сонця своїми крилами.

Високо-високо летіли вони, так що перший корабель, який вони побачили в морі, здався їм плаває на воді чайкою. У небі позаду них стояло велику хмару - справжня гора! - І на ньому Еліза побачила рухомі велетенські тіні одинадцяти лебедів і свою власну. Ось була картина! Таких їй ще не доводилося бачити! Але в міру того як сонце вставало вище і хмара залишалося все далі й далі позаду, повітряні тіні мало-помалу зникли.

Цілий день летіли лебеді, як випущена з лука стріла, але все-таки повільніше звичайного; тепер же вони несли сестру. День став хилитися до вечора, піднялася негода; Еліза з острахом стежила за тим, як опускалося сонце, самотнього морського скелі все ще не було видно. От їй здалося, що лебеді як-то посилено махають крилами. Ах, це вона була виною того, що вони не могли летіти швидше! Зайде сонце, - вони стануть людьми, впадуть у море і потонуть! І вона від усього серця стала молитися Богу, але скеля все не показувався. Чорна хмара наближалася, сильні пориви вітру віщували бурю, хмари зібралися в суцільну грізну свинцеву хвилю, котилася по небу; блискавка виблискувала за блискавкою.

Одним своїм краєм сонце майже вже стосувалося води; серце Елізи затріпотіло; лебеді раптом полетіли вниз з неймовірною швидкістю, і дівчина подумала вже, що всі вони падають, але ні, вони знову продовжували летіти. Сонце наполовину сховалося під водою, і тоді тільки Еліза побачила під собою скелю, завбільшки не більше тюленя, висунувши з води голову. Сонце швидко згасало; тепер воно здавалося тільки невеликою блискучою зірочкою, а оце лебеді ступили ногою на твердий грунт, і сонце згасло, як остання іскра догоревшей паперу. Еліза побачила навколо себе братів, що стояли рука об руку, і всі вони ледве вміщалися на крихітному скелі. Море скажено билося об нього і обливали їх цілим дощем бризок, небо палало від блискавок, і щохвилини гуркотів грім, але сестра і брати трималися за руки і співали псалом, вливали в їхні серця розраду і мужність.

На зорі буря вщухла, знову стало ясно й тихо; зі сходом сонця лебеді з Елізою полетіли далі. Море ще хвилювалося, і вони бачили з висоти, як пливла по темно-зеленій воді, точно незліченні зграї лебедів, біла піна.

Коли сонце піднялося вище, Еліза побачила перед собою як би плаваючу в повітрі гористу країну з масами блискучого льоду на скелях; між скелями височів величезний замок, обвитий якимись сміливими повітряними галереями з колон; внизу під ним гойдалися пальмові ліси та розкішні квіти, завбільшки з млинові колеса. - Сказав він. - Сказав король. О! - Сказала вона.