Король равликів.

Споконвіку живе в околицях боліт і на галявинах з соковитими травами тихий Улита народець. Равлики пишаються старовиною свого племені і свято шанують старовинні традиції. Одна з них - очікування Короля равликів, який, за переказами, завжди повзає десь поруч і в будь-який момент може з'явитися на твоїй травинці. Короля равликів ніхто не бачив, але кожен равлик потай вірить, що саме їй судилося його зустріти. Вчені равлики намагаються передбачити появу Короля: складають і віднімають кількість річних кілець, ворожать по польоту Рей парашутів.



Равлики ніколи не виходять зі своїх будиночків. А якщо їм кудись треба - тягнуть їх з собою. Це ще одна давня традиція. З самого народження маленьким равликам вселяють, що всякому, яка покинула будиночок, загрожує негайна смерть. Адже тіло равлики ніжно і вразливе, а навколишній світ холодний і жорстокий. На Улита мовою «вийшов з себе» означає «помер». За своєю природою равлики замкнуті й мовчазні. Вони рідко дружать між собою. Та й як тут дружити, якщо кожен сидить у себе вдома і тільки іноді виставляє назовні недовірливі ріжки. Равлик У з дитинства був мовчазний навіть по Улита мірками. Ледве навчившись повзати, він відніс свій будиночок на самий край галявини і зажив там зовсім один на стеблі високого іван-чаю. Скоро про нього забули навіть батьки. Його ровесник Лі був надто рухливий для равлика. Йому ніяк не сиділося на місці. Поважні равлики дивилися на нього звисока. Але Лі це нітрохи не бентежило. Він невпинно досліджував галявину і одного разу натрапив на У, самотньо гойдається на довгому листку. Вони розговорилися. З тих пір Лі зачастив
до високого іван-чаю. Він був цікавий, а в голові равлики У від довгого мовчання виростали великі думки. Одним золотим літнім вечором, коли сонце особливо ніжно прощалося з притихлою землею, Лі приповз на край галявини в неймовірній збудженні.
- Сенсація! - Закричав він так голосно, що з сусіднього листа зірвалася крапля роси. - Учені розшифрували ієрогліфи жука-короїд на старому дубі! Там написано, що Король равликів живе серед нас!
- Правда, зараз дізнатися його неможливо, - продовжував Лі вже тихіше, з досадою помічаючи, що У думає про щось своє і зовсім не ошелешений його звісткою. - Кажуть, ми побачимо, хто був Королем, лише коли він помре. Напевно, це буде якийсь особливий знак на тілі ... Що діється в народі! Хвилюється вся поляна! Кілька знатних равликів оголосили себе майбутніми королями. Прості равлики не знають, кому вірити. І про всяк випадок поклоняються кожному, хто скаже, що він - Король.
- Так-так, - неуважно відгукнувся У. - У мене теж є для тебе велика новина.
- Чи не більше моєї! - Ображено пирхнув Лі.
- Я виходив з себе, - тихо і урочисто вимовив У.
- Що?! - Видихнув Лі, а в голові у нього все закрутилося.
- Я залишав свій будиночок.
- Але це ж - неможливо! Кожному, хто залишить, загрожує ...
- Я живий, як бачиш.
- Ні-ні-ні-ні! Ти брешеш! Я не вірю!
- Дивись, - шепнув У, і Лі тут же заплющив очі від забобонного страху. Але незабаром цікавість переважила, і він відкрив очі. Щоб побачити те, чого не бачила до нього жодна равлик. Повільно вибирався У зі свого будиночка. Його тіло перлинно світилося в наступаючих сутінках. Він висунувся вже по пояс. Ще один рух - і він весь виявився зовні. Спорожніле будиночок страшно блимав на долоні завмерлого аркуша. Лі затремтів, впевнений, що його друг зараз загине.



Але сталося щось неймовірне. Звільнившись від важкого панцира, У легко перестрибнув на сусідній стебло, звідти - на схилену вниз березову гілку. Його рухи були швидкі і прекрасні, як танець, як музика, як політ метеликів, яким Лі все життя болісно заздрив. З запаморочливої ??спритністю У опинився на самій вершині дерева, і його сяюче тіло злилося з вогниками перший вечірніх зірок.
Через секунду він так само вільно зіскочив вниз, ледь торкаючись пружних листя. І, зітхнувши, зник у будиночку. На галявині стало ніби темніше. Лі приголомшено мовчав. Стільки стрімких думок блискало і стрибав у голові, що він не знав, за який погнатися. Від однієї, самої привабливою і страшною, просто захоплювало дух.
«А що, якщо ... - думав Лі і боязко витягав з будиночка тремтячі ріжки, але тут же так лякався своєю зухвалістю, що стрімголов пірнав назад. - Ні-ні-ні! Кожному, хто залишить ... Неминуча загибель ... Але ж у нього вийшло ... А що, якщо ... »- і він знову висовувався назовні.
- Ні, - нарешті здався Лі. - Я не ризикну. Напевно, ти який-небудь особливий. А я вже точно загину.
- У тому-то й річ, - з жаром заперечив У, - що я - звичайнісінька равлик на світі! Якщо б я був знатний, чи вчений, або цей - як ти його називаєш? - Майбутній король, тоді можна було б сумніватися.


Але ти ж знаєш мене! Я такий же, як усі! Значить - всі можуть!
- Не вірю, не можу, не буду! - Раптом розсердився Лі і з силою зачинив двері свого будиночка.
Всю ніч він промучився без сну, намагаючись спростувати очевидне і придумуючи заперечення та запитання. На ранок він похмуро виглянув назовні і прикро гукнув У:
- Гей! Ну добре. Припустимо. А навіщо нам це? Тисячі років жили без твоїх фокусів - і нічого, нормально.
- Як? Як навіщо? - Розгубився У. - Ти ж бачив вчора. Це - зовсім інше.
- Не треба нам твоє іншого! - Огризнувся Лі і що є сили поповз геть.
Він дуже поспішав. Він напружував усі сили. Він задихався. Але важкий будиночок притискав його до землі, і Лі рухався повільно і нудно. Він повз, і його маленьке тіло клекотіло від злості. Він згадував, як вчора У в три стрибки опинився на вершині берези. І майже ненавидів свого дивного друга.
- І все-таки це потрібно! Потрібно! - Шепотів У, сумно дивлячись йому вслід.
У той же день у центрі галявини з'явилася нікому не відома равлик у пошарпаному курному будиночку. Вона вилізла на травинку, що служила трибуною майбутнім королям, і закричала:
- Послухайте!
Равлики висунули ріжки та оглянули прибульця. Лі дізнався У, і серце його тривожно занило.
- Ха! Дивіться! - Засміялися дві знатні равлики. - Ще один майбутній король! Почисти спочатку будиночок, замазура! Ні, цього ми ні за що не повіримо! Самозванець, забирайся геть!
- Та ні ж! Послухайте! Я хочу сказати вам зовсім інше! -
Надривався У, намагаючись перекричати шум. - Равлики можуть залишати свій будиночок! Так! Кожен з нас! Може стати вільним! Це легко! Це можливо!
- Хто це?! - Злякано переглядалися равлики. - Що він несе?! Це божевільний Ка з торф'яного болота? Начебто ні ... Але тоді що? ..
- Равлики можуть залишати свій будиночок! - Кричав У, розгойдуючись на травинці. - Я доведу вам! Я покажу!
У тіні старого лопуха радилися майбутні королі:
- Він ставить нашу владу під загрозу!
- Не можна допустити ні в якому разі!
На галявинці раптом стало оглушливо тихо. Це У почав виходити зі свого будиночка. Весь Улита народець стежив за ним, затамувавши подих. Він вибрався назовні, випростався на весь зріст і легко зіскочив з травинки.
- Ах! - Дружно видихнула натовп.
- Бачите! - Вигукував У, стрибаючи від одного равлика до іншої. - Я живий! Це можливо!
Равлики недовірливо обмацували його ріжками. Потроху над галявиною наростав радісний гул.
- Дозвольте й мені доторкнутися, - сказав найстаріший майбутній король, підповзаючи до У.
- Бережись! - Пискнув Лі, запідозривши щось недобре, але було пізно. У довірливо потягнувся до майбутнього короля і тут же був повалений на землю і пов'язаний гнучкою осокою.
- Ой! - Хором вимовив народ і відсахнувся.
- Ось що буває з тим, хто порушує древні закони! - Грізно вигукнув майбутній король. - Це найбільший злочинець! Завтра вранці він буде публічно страчений! А поки розходьтеся! І нехай ніхто не сміє залишати свій дім!
Коли стемніло, Лі зважився підповзти до свого друга.
- Це несправедливо! - Зашепотів він, схиляючись над пов'язаним У. - Ти ж не зробив їм ніякого зла! Знаєш, я вірю, що Король равликів цього так не залишить. І сьогодні ж приповзе звільнити тебе. А сам я не можу, пробач, раптом ти все-таки злочинець?
У нічого не відповів. Тіло його так висохло за день на сонці, що в сутінках здавалося прозорим крилом метелика. Лі поповз, ковтаючи сльози. Равлики теж плачуть. Іноді.
А вночі в лісі почалася пожежа. Небо сяйнуло страшним багряним світлом. Тріщали, вмираючи, дерева, розсипалися безжальні іскри, полум'я підступало все ближче до галявини, де жив Улита народ.
І раптом кілька самих молодих равликів вискочили зі своїх розпечених будиночків і помчали геть по купинах. В одну мить вони опинилися на іншому березі болота, де не було вогню. Слідом за ними і решта равлики стали вистрибувати з себе.
Перебравшись в безпечне місце, Улита народець обернувся на свою палаючу галявину. І побачив пов'язаного У, про який ніхто не згадав у метушні втечі. У цей момент вогняний язик якраз дотягнувся до нього. У спалахнув і злетів у небо.
І тоді у всіх на очах у розплавленому повітрі з'явилася маленька корона і тихо попливла над болотом, сумно зачіпаючи очерет. Вона була схожа на кульову блискавку, тільки зовсім крихітну, розміром з горіх. І все навколо неї переливалося ніжним перловим світлом. Вогонь підступав до болота. Шипів і миритися. Кінчався лісова пожежа. Наставало новий ранок.



Рис. Марії Арадушкіной